L'émergence du variant Omicron a entraîné un changement de paradigme dans la lutte contre la pandémie de Covid-19: déception quant à l'efficacité des vaccins et à l'accumulation de l'immunité. Les investisseurs s'interrogent sur le rôle des vaccins à ARNm dans un monde de Covid-19 endémique.

De la pandémie à l’endémie, les vaccins à ARNm ont mené la bataille et continuent de la gagner. Malgré une efficacité réduite contre Omicron, les vaccins BioNtech et Moderna protègent toujours contre les cas graves, et les entreprises s’adaptent rapidement pour produire des rappels spécifiques à chaque variant. En outre, la Covid-19 n’est que leur premier facteur de croissance : d’autres maladies infectieuses et l’oncologie sont les prochains.

Que s’est-il passé ?

Les performances des vaccins à ARNm sur les nouveaux variants

L’objectif premier des vaccins Covid-19 était de prévenir les maladies graves et la mortalité, et ils n’ont pas été conçus pour éviter une transmission/exposition complète au virus. Mais les vaccins semblaient diminuer la probabilité d’infection dans les variants antérieurs, et les vaccins à base d’ARNm étaient les plus efficaces jusqu’à présent.

Selon des données réelles issues de recherches menées au Royaume-Uni, l’efficacité de deux doses est de 52% pour prévenir l’hospitalisation après la deuxième injection. Néanmoins, la dose de rappel porte l’efficacité à 75% pour les maladies symptomatiques et à 88% pour les hospitalisations.

Toutefois, les dernières données suggèrent que les vaccins à ARNm n’ont pas été aussi efficaces pour prévenir l’infection par Omicron, et que les infections de personnes entièrement vaccinées sont plus fréquentes, même après l’injection du rappel. Cela a contribué à refroidir l’enthousiasme des investisseurs pour les actions de Moderna et de BioNtech, toutes deux se situant désormais bien en dessous de leurs récents sommets historiques.

Impact sur notre dossier d’investissement

Omicron met-il fin à la pandémie de Covid-19?

L’opinion publique pense qu’Omicron sera la dernière vague de la pandémie de Covid-19. Ce dernier variant à la propagation rapide semble entraîner une maladie moins grave en raison de l’immunité accumulée (naturelle, vaccinale ou les deux) et de sa nature intrinsèque. Les infections augmentent (~800’000 nouveaux cas quotidiens aux Etats-Unis, dont 95% sont des Omicron), mais les hospitalisations et les décès restent modérés.

Le virus semble se transformer en une maladie semblable au rhume, très infectieuse mais pas très grave.

Un article récent publié dans Nature, a montré que la Covid-19 est susceptible de suivre le même chemin que la grippe. Si la pandémie de grippe de 1918 est terminée, le virus de 1918 semble être un ancêtre direct de la grippe saisonnière (des traces génétiques ont été retrouvées dans des grippes qui circulent aujourd’hui). Contrairement à d’autres virus, les coronavirus comme le virus de la grippe sont par nature difficiles à éradiquer, cependant, des vaccins efficaces restent souhaitables pour entrer dans une période endémique. Le virus de la variole est un exemple de maladie éradiquée grâce à sa nature intrinsèque (symptômes clairs, absence de réservoir animal, immunité à vie) mais aussi et surtout grâce à un vaccin efficace.

Cependant, de nombreuses incertitudes demeurent et la prudence est de mise. La durée de l’immunité, naturelle ou vaccinale, reste inconnue. De même, le virus reste imprévisible dans ses mutations. Par exemple, Omicron ne semble pas dériver de Delta. Les prochaines mutations pourraient être différentes et ne plus se diriger vers une moindre virulence, renforçant d’autant plus la nécessité d’un vaccin.

Les vaccins Covid-19 par rapport aux nouveaux variants

Nous pensons que la Covid-19 va probablement rester, et que nous aurons besoin de rappels réguliers (peut-être spécifiques à un variant) pour réduire les taux d’infection et, par conséquent, les hospitalisations et les décès. Les experts s’attendent à ce que la Covid-19 devienne endémique, mais avec des pics saisonniers. Il pourrait devenir une situation de type grippal, avec une vaccination recommandée pour les populations à haut risque, immunodéprimées et âgées. Comme on peut le voir dans l’image ci-dessous, les entreprises d’ARNm ont déjà anticipé cette période endémique.

2022.02.03.ARNm

Cependant, il est difficile de prédire quand exactement la transition de la pandémie à l’endémie se produira. 2022 devrait tout de même être une année essentielle pour les vaccins afin de maintenir les infections et, par conséquent, des faibles taux de mortalité et permettre une transition vers une situation plus gérable. La croissance des revenus pour 2022 devrait provenir de la demande de rappels, de la vaccination pédiatrique et de la poursuite de la primovaccination pour les 3 milliards de personnes non vaccinées (seules ~4,7 milliards de personnes, soit 62% de la population mondiale, ont reçu au moins une dose jusqu’à présent).

En outre, la technologie ARNm devrait maintenir sa part de marché élevée. En effet, les vaccins à ARNm présentent un avantage significatif par rapport aux vaccins conventionnels en termes de rapidité de développement (3 mois). BioNtech et Moderna viennent de commencer leurs essais cliniques sur un vaccin spécifique à Omicron. BioNtech a déclaré que son vaccin spécifique à Omicron pourrait être prêt en mars, sous réserve de l’approbation des autorités réglementaires. En outre, la société anticipera mieux les variants à haut risque en utilisant la modélisation structurelle avancée des protéines et l’IA. Elle devrait repérer plus de 90% des nouveaux variants, deux mois avant la désignation officielle de l’OMS.

La Covid-19 a apporté l’argent dont BioNtech et Moderna rêvaient.

BioNtech prévoit des revenus de 16-17 milliards d’euros pour ses vaccins en 2021 et de 13-17 milliards d’euros en 2022 (jusqu’à 4 milliards de doses). Moderna prévoit toujours des revenus en 2022 de 19,5 Mds$ contre 17,5 Mds$ attendus en 2021, la majorité des contrats étant déjà signés. Les revenus de Covid-19 après 2023+ sont plus difficiles à prévoir, mais ils vont probablement diminuer en raison de la transformation de la pandémie en endémie et de la concurrence d’autres vaccins. Sur la base du marché actuel du vaccin contre la grippe (6,6 milliards de dollars en 2021, qui devraient atteindre 11 milliards de dollars en 2028), les revenus de Covid-19 en phase endémique pourraient se situer entre 5 et 7 milliards de dollars, la croissance provenant des rappels et des combinaisons de vaccins contre les virus respiratoires (c’est-à-dire grippe + Covid-19).

ARNm: une nouvelle classe de médicaments

Comme nous l’avons dit dans plusieurs notes, l’ARNm n’est pas seulement une histoire de Covid-19, mais les investisseurs devraient regarder la situation dans son ensemble. Les fondateurs de BioNtech pensent qu’un tiers des nouveaux médicaments approuvés dans 15 ans seront basés sur cette technologie. La plateforme ARNm ne se limite pas aux maladies infectieuses, mais pourrait cibler les cancers, les maladies auto-immunes, cardiovasculaires et neurodégénératives.

À court terme, la croissance devrait provenir des maladies infectieuses et de l’immuno-oncologie. Moderna se concentre sur le développement de vaccins contre les maladies respiratoires (grippe, vaccins combinés) et le cytomégalovirus – CMV (une autre maladie infectieuse), actuellement en phase 3. Au total, Moderna a 40 programmes en développement, et de nombreux catalyseurs devraient se matérialiser dans les 18 prochains mois.

Au-delà de la Covid-19, BioNtech se concentre sur les vaccins contre la grippe, la malaria, la tuberculose, sans oublier le cancer. La société a lancé huit programmes cliniques en oncologie en 2021, dont trois sont déjà en phase 2 et cinq en phase 1.

Alors que les investisseurs ont été sceptiques quant aux derniers résultats de la phase 1 de Moderna sur la grippe, qui ont fait état d’une réponse immunitaire comparable à celle des vaccins existants, nous pensons que l’ARNm pourrait surpasser les vaccins traditionnels. Notamment, les technologies ARNm ont un temps de développement plus court, permettant une meilleure adaptation de l’antigène. Elles pourraient également susciter une réponse des lymphocytes T (ce qui n’est pas le cas des vaccins antigrippaux traditionnels existants), qui sont une autre arme de notre système immunitaire en plus des anticorps, pour renforcer la lutte contre les virus en tuant les cellules directement infectées ou en stimulant la production de futurs anticorps.

Il est également important de noter que les deux sociétés disposent d’importantes réserves de liquidités (17 milliards de dollars pour Moderna et 2,4 milliards d’euros pour BioNtech), qui leur permettront d’investir en externe dans d’autres plates-formes technologiques ou en interne pour renforcer leur propre technologie. Le PDG de Moderna a exprimé son intérêt à investir dans l’IA et la médecine génétique. BioNTech a commencé à investir dans sa capacité de production pour soutenir son immunothérapie personnalisée.

Notre point de vue

La pandémie a un nouveau visage, Omicron, qui, de par sa nature, a réduit l’efficacité des vaccins et augmenté l’immunité. Cependant, nous pensons que la Covid-19 ne disparaîtra pas, fournissant une source de revenus plus faible mais régulière aux fabricants de vaccins. Compte tenu de ses avantages, la technologie ARNm devrait continuer à détenir une part de marché majoritaire. Moderna et BioNtech restent nos sociétés préférées sur ce marché. Comme nous l’avons dit, l’expertise de Moderna et de BioNtech en matière de fabrication et le verrouillage de la chaîne d’approvisionnement limitent l’entrée potentielle de vaccins génériques ou concurrents à ARNm.

Au-delà de l’histoire de Covid-19, les valorisations actuelles et les pipelines impressionnants des deux sociétés les rendent très attractives. La technologie ARNm a le potentiel de pénétrer l’énorme marché mondial des vaccins, qui devrait atteindre 67,2 milliards de dollars d’ici 2026 (hors Covid-19), ainsi qu’à des marchés biopharmaceutiques plus importants tels que l’oncologie. Les entreprises disposent également d’une solide trésorerie, qui peut être mise à profit pour se développer encore davantage.